Hacer a Marte más parecido a la Tierra sería una tarea gigantesca. 
Desde espejos gigantes hasta pequeños microbios, este es el pensamiento detrás de hacer que Marte sea habitable para los humanos.

l final de la aventura de ciencia ficción Total Recall de 1990 , todo lo que se necesita es presionar un botón. En cuestión de minutos, el cielo de Marte se transforma de un rojo infernal a un azul similar a la Tierra. Después de casi asfixiarse en la superficie marciana unos momentos antes, Arnold Schwarzenegger toma pulmones y pulmones de ese dulce, dulce y transpirable aire marciano. 

Esto es terraformación, el concepto de hacer un planeta más hospitalario para los humanos, y ha estado surgiendo en la cultura pop desde principios del siglo XX, desde libros hasta películas y videojuegos. Érase una vez, la idea de convertir Marte en la Tierra 2.0 podría haber sido simplemente una noción fantástica, tan teórica como ir al planeta. 

Pero en 2020, Marte está muy en la agenda. NASA, SpaceX, Virgin Galactic: todos quieren poner botas espaciales en el suelo y, en algunos casos, tan pronto como la década de 2030 . Pero a medida que los científicos trabajan para despegar, el concepto de terraformación probablemente será un caso de “falla en el lanzamiento”. 

Bajo presión

Se podría decir que Marte es un barrio difícil. 

El planeta, aproximadamente el 70% del tamaño de la Tierra, tiene una atmósfera de dióxido de carbono en su mayoría y cuenta con una temperatura promedio de -81 grados Fahrenheit (-62 grados Celsius). Debido a que la atmósfera es tan delgada (la Tierra es más de 100 veces más densa) no hay mucho blindaje contra la radiación.

Estas condiciones plantean más que unos pocos problemas si los humanos planean una estadía prolongada. La terraformación, en términos generales, abordaría la creación de una atmósfera más espesa y un aumento de la presión atmosférica. Cada vez más ambicioso, permitiría el aire respirable. Tal vez algún día, los granjeros marcianos podrían trabajar en mangas de camisa tendiendo a cualquier vegetación que hayan plantado en un suelo rico en microbios. Marte podría ser autosuficiente para lo esencial como alimentos y agua. ¿Quién no ama el crecimiento económico?

“Si realmente nos tomamos en serio la ocupación a largo plazo de personas en Marte, me resulta difícil ver eso como un simple parque de casas rodantes en Marte”, dijo Caleb Scharf, director de astrobiología de la Universidad de Columbia. 

Hay una gran cantidad de ideas en torno a la terraformación de Marte, y todas suenan bastante salvajes. Principalmente, tienen que ver con la obtención de una gran cantidad de gases de efecto invernadero en la atmósfera, liberándolos del hielo y el suelo del planeta.

En 1993, los investigadores Robert Zubrin y Chris McKay escribieron un artículo analizando teorías para terraformar el planeta rojo. Una de ellas consistía en construir espejos orbitales gigantes para reflejar la luz solar y elevar la temperatura de Marte, derretir el agua congelada en el planeta y así liberar dióxido de carbono a la atmósfera. En otro escenario, los colonos podrían construir fábricas cuyo propósito expreso es bombear gases de efecto invernadero artificiales como los gases fluorocarbonados. Los humanos tal vez podrían aprovechar los asteroides ricos en amoníaco, alineándolos para golpear a Marte. 

Luego está la idea del fundador de SpaceX , Elon Musk: Nuke Mars . Literalmente, puede exprimirlo en una camiseta y comprarlo en la tienda en línea de SpaceX. Musk sostiene que lanzar bombas nucleares en los casquetes polares podría derretir el hielo y poner suficiente dióxido de carbono en el aire. 

Sin embargo, si el espacio no fuera un vacío sin sonido, es posible que escuche chirriar los frenos en el fondo en este momento. Resulta que los humanos realmente no pueden hacer nada de esto. 

“Terraformación, si realmente lo hiciste, está en esta escala loca que está más allá de la escala de cualquier ingeniería que hayamos intentado como humanos”, dijo Scharf, “Será un viaje largo y difícil”. Y, sin duda, una que llevaría generaciones y generaciones para desarrollarse. 

En julio de 2018, los investigadores Bruce Jakosky y Christopher Edwards publicaron un estudio que deja en claro que, a pesar de todas las ideas que se han usado durante décadas, los humanos simplemente no tienen la tecnología en este momento para terraformar Marte . 

“Teóricamente, es posible terraformar Marte, pero las formas en que podría hacerlo no son prácticas en la actualidad”, dijo Jakosky por teléfono.

Hay una larga lista de preguntas para responder: ¿Cómo se construye exactamente un espejo gigante en el espacio? ¿Cómo se accede y redirige los miles de asteroides necesarios para lanzarse a Marte? ¿Sería seguro tener a alguien en la superficie mientras haces esto? ¿Cómo se construye una fábrica cuando ni siquiera se tiene una tienda de campaña? ¿Qué sucede cuando sacudes los casquetes polares y los gases se vuelven a congelar?

Además, el estudio encontró que incluso si los humanos pudieran aprovechar todas las fuentes disponibles de dióxido de carbono en Marte, desde los casquetes polares hasta los depósitos minerales, la presión de Marte solo aumentaría hasta aproximadamente el 7% de la Tierra. 

Marcando la escala loca

Habiendo explotado suficientemente la burbuja de terraformación, no es sorprendente que la NASA esté enfocando sus esfuerzos en otra parte.

“La NASA no está planeando ninguna actividad en torno a la terraformación de Marte”, dijo la portavoz Kathryn Hambleton por correo electrónico. 

Pero el hecho de que no pueda accionar un interruptor de cambio climático en un planeta no significa que no haya otras formas de alterarlo, quizás en un ámbito mucho más pequeño.

Una idea que los investigadores están investigando es usar aerogel para quizás algún día construir estructuras como invernaderos . El aerogel es un sólido de muy baja densidad que tiene un 99% de aire. Es un buen aislante, y la NASA ya lo está utilizando en sus rovers de Marte. En un estudio publicado en julio, el profesor asociado de la Universidad de Harvard Robin Wordsworth hizo un experimento. Encendió una lámpara para simular la luz solar marciana en 2 a 3 centímetros de aerogel de sílice y pudo calentar la superficie debajo hasta 150 grados F. Eso sería suficiente para derretir el hielo en Marte.  

“Podrías hacer una pequeña cantidad [de la construcción de estructuras de aerogel] en un área determinada y luego construir sobre eso a medida que pasa el tiempo”, dijo Laura Kerber, científica investigadora del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA que trabajó en el estudio. 

Ahora, el aerogel no es perfecto: es frágil y debe producirse en algún lugar . Pero Kerber es cautelosamente optimista, y el equipo quiere hacer más experimentos con aerogel en lugares como la Antártida. 

Tomar un enfoque más controlado podría ayudar a abordar algunas de las consideraciones éticas en torno a la terraformación, como si los humanos tienen el derecho de alterar y, seamos realistas, potencialmente arruinar un planeta entero. Y como señalaron Scharf, Zubrin y Kerber, la terraformación en todo el planeta probablemente eliminaría cualquier evidencia de vida que no hayamos encontrado, o incluso solo el registro geológico del sistema solar que ya no tenemos en la Tierra. 

“Hay mucho más de lo que tenemos que aprender, como el prístino Marte, antes de que lo cambiemos”, dijo Kerber. 

Terraformando el futuro

Aunque un Marte terraformado no es algo que alguien vivo hoy en día vivirá para verlo, Zubrin cree que aún podría suceder. Lo compara con los libros de Jules Verne From Earth to the Moon (1865) y Around the Moon (1870), que describieron un lanzamiento a la luna, misteriosamente similar al que ocurriría 100 años después. En la historia, una tripulación de tres astronautas explota en el espacio desde Florida y salpica en el Océano Pacífico, para ser recogido por un barco militar estadounidense. Una diferencia notable: básicamente fueron disparados desde un cañón gigante. 

“Acertó mucho, pero es pintoresco porque esta es una mente del siglo XIX que se enfrenta a un problema del siglo XX”, dijo Zubrin. De esa manera, Zubrin cree que el hecho de que cualquiera pueda conceptualizar incluso formas teóricas para terraformar Marte significa que será plausible en el futuro. De hecho, él cree que en 100 años, los humanos podrían ser lo suficientemente expertos en tecnología. Se imagina saltos en biotecnología, nanorobótica, tal vez habrá plantas de bioingeniería que podrían producir mucho más oxígeno que las de la Tierra. 

Zubrin confía en la sofisticación tecnológica de los futuros humanos y dijo: “Lo harán”. 

tomado de: https://www.cnet.com/features/terraforming-mars-might-be-impossible-for-now/

Publicado por Mars Society Colombia

Somos representantes oficiales para Colombia de The Mars Society, nuestro objetivo el establecimiento de las primeras colonias de humanos en el Planeta Marte

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