Hay vida en Marte?

LA MISIÓN PROBARÁ LA TECNOLOGÍA QUE PODRÍA ALLANAR EL CAMINO PARA QUE LOS HUMANOS EVENTUALMENTE PONGAN UN PIE EN EL PLANETA ROJO.

A una hora en coche de Reikiavik, entramos en un mundo diferente. Llanuras volcánicas, arena de basalto, cráteres profundos, crestas empinadas. Canales fluviales excavados por agua de deshielo glacial. Y un vehículo espacial. Bienvenido a Marte.

Hace unos 50 años, los astronautas de la NASA entrenaron para el alunizaje del Apolo 11 en suelo islandés. Ahora, Islandia y la NASA se están uniendo nuevamente, ya que las llanuras volcánicas de otro mundo también son el escenario perfecto para familiarizarse con las condiciones en Marte.

Hemos venido al campo volcánico Lambahraun en el lado norte del glaciar Langjökull para presenciar la prueba del vehículo espacial Sand-E de la NASA, que buscará signos de vida microbiana antigua en Marte. El trabajo es parte de los preparativos a largo plazo para enviar humanos al planeta rojo.

La fina arena de basalto se nos pega por todas partes. La lluvia y el viento luchan entre sí por nuestra atención, golpeando nuestras caras. Las rocas gruesas, aplastadas por los glaciares de las montañas en siglos pasados, intentan hacernos tropezar a cada paso. He visitado campos como estos innumerables veces. Sin embargo, ahora, un sentimiento extraño me invade. De alguna manera, al ver al rover en acción, parece que estamos en Marte, desconectados del planeta en el que realmente nos encontramos. Es una emoción extraña, sentirse extraño en su paisaje nativo.Dejado en la tierra

A poca distancia del vehículo explorador, en una carpa naranja brillante, los científicos analizan detenidamente los datos que está recopilando. Con el fin de replicar el próximo viaje del rover lo más cerca posible, a los científicos se les vendaron los ojos en su viaje al área: no saben nada sobre su entorno, excepto lo que el rover les está diciendo. Para todos los efectos, el rover está en Marte y los científicos están en la Tierra. En un trailer al lado de la tienda, otros investigadores controlan el rover como si estuviera en nuestro planeta vecino.

Este proyecto de investigación con sede en Islandia y financiado por la NASA se conoce con el nombre de Sand-E y está dirigido por la compañía canadiense Mission Control Space Services. Científicos e investigadores del Centro Espacial Johnson de la NASA; Purdue, Stanford y Texas A&M Universities; y MIT están colaborando en el proyecto. Los estudiantes de la Universidad de Reykjavík también ayudaron con la preparación, en parte al mapear el área usando drones.

Marte 2020

Sand-E es parte de la ambiciosa misión Mars 2020, parte de un proyecto en curso para determinar si alguna vez existió vida en Marte. La misión probará tecnología que podría allanar el camino para que los humanos eventualmente pongan un pie en el planeta rojo. La misión ISK 265 mil millones ($ 2.1b / € 1.9b) se lanzará en julio de 2020, y se espera que llegue al cráter Jezero de Marte el 18 de febrero de 2021.

Aunque el prototipo de rover Sand-E probado en Islandia nunca aterrizará en Marte, la tecnología utilizada por su primo viajero será la misma. Se prevé que el rover Mars 2020 de propulsión nuclear trabaje durante 10 a 20 años en el desierto del espacio. Se utilizará por primera vez en el espacio un vehículo aéreo, el Mars Helicopter Scout. El primero de su tipo, este dron proporcionará imágenes aéreas de la superficie de Marte. Eventualmente, la NASA tiene la intención de enviar un rover Mars Fetch para traer de vuelta las muestras de roca recolectadas por el rover Mars 2020 y traerlas de vuelta a la Tierra. Un lago subglacial descubierto el año pasado debajo de la capa de hielo del sur de Marte ha despertado aún más interés en saber si Marte es hospitalario para la vida.Jezero, Islandia

El sitio en el que estamos parados fue elegido debido a su semejanza con el cráter Jezero. La superficie de Marte se compone principalmente de basalto tholeiitic, que se parece mucho a la arena de basalto que rodea el campo de lava de Lambahraun. El líder del equipo Sand-E, Dr. Ryan Ewing, profesor asociado de geología y geofísica en la Universidad Texas A&M, dice que la investigación realizada aquí ayudará a la misión Mars 2020 a interpretar la geología de Marte. “Este paisaje es bastante similar a Jezero, que es un cráter del desierto con un lecho de río en el fondo. Estamos interesados ​​en esta área específica porque aquí tenemos un glaciar aguas arriba de este río que erosiona las rocas volcánicas, similar a lo que encontramos en Marte. La geomorfología del paisaje aquí es un abanico aluvial, un río extendido en esta amplia llanura. Lo que observamos es que las rocas cambian en su tamaño, forma, y química a medida que avanzamos aguas abajo en diferentes entornos ”. Potencialmente, la misión podría probar la presencia de vida microbiana antigua en Marte, ya que los granos finos encontrados en el cráter Jezero tienen una mayor probabilidad de contener material orgánico que el material en otras partes del planeta rojo. Esos granos se extienden de manera similar a los que se encuentran en el área de Lambahraun.

Valoración y oportunidad

El innovador Sistema de evaluación autónoma del suelo (ASAS) permite al rover evaluar automáticamente el terreno circundante a medida que se mueve y trazarlo. Según Ewan Reid, CEO de Mission Control (y casualmente hermano de la Primera Dama de Islandia, Eliza Reid), el sistema permite que el rover se mueva de manera más eficiente y segura, a medida que los científicos obtienen datos del terreno y el suelo en tiempo real en lugar de tener que pasar minuciosamente datos para evaluar el área y determinar el próximo movimiento del rover.

“Hemos aprendido lo beneficioso que puede ser el ASAS”, explica Ewan. “Es agradable ver que el sistema funciona tan bien, siendo capaz de distinguir entre las piedras pequeñas y las grandes. Puede seleccionar la grava, la roca madre y la arena por sí sola. Los científicos usan eso para simplificar las operaciones y optimizar el tiempo de ciencia. Si son más eficientes en su trabajo, eso significa que estamos sacando más provecho de la misión ”. Tal como él lo ve, Islandia representa un acuerdo de dos por uno cuando se trata de replicar el espacio. “Por lo general, en la Tierra, cuando encontramos un buen análogo natural para una ubicación espacial, es para uno u otro, no es para ambos, así que creo que hay muchas oportunidades para la investigación espacial en Islandia”.

De regreso a Reikiavik, se siente extraño pensar que a solo 100 kilómetros de distancia, Marte está vivo y bien.

Este artículo es un extracto. Lea el artículo completo en el último número de  Iceland Review Magazine . Suscríbase  aquí  para recibir la revista en su puerta.

Iceland Review  es la revista en inglés de más larga duración que presenta la comunidad, la cultura y la naturaleza de Islandia, desde 1963.

Fuente: https://www.icelandreview.com/magazine/is-there-life-on-mars/

Publicado por Mars Society Colombia

Somos representantes oficiales para Colombia de The Mars Society, nuestro objetivo el establecimiento de las primeras colonias de humanos en el Planeta Marte

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